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Fotos: On Running

Zachary Friedley: «mi misión es generar conciencia»

El UTMB Mont-Blanc es La Meca del trail running. Miles de corredores y corredoras se reúnen cada año en Chamonix para cumplir el sueño de dar la vuelta al pico más alto de Europa. Sin embargo esta posibilidad está vedada a los deportistas con discapacidad, ya que el evento no está preparado para ellos.

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Zachary Friedley es un atleta adaptado. Nació sin la pierna derecha y desde niño ha practicado deportes. Primero fue la lucha y luego el atletismo. En 2019 descubrió su verdadera pasión después de correr 16 kilómetros en el Born to Run Ultra Marathon en California. La sensación de explorar la naturaleza y mezclarse con ella mientras trotaba por la montaña simplemente le fascinó.

Este año viajó desde Estados Unidos hasta Francia de la mano de On Running para participar en la MCC, una de las carreras de UTMB que tiene un recorrido de 40 kilómetros y 2300 metros de desnivel positivo. Pero su objetivo principal era más grande: mostrar al mundo que los atletas adaptados también corren por la montaña y quieren ser parte de este tipo de eventos. 

¿Cómo te fue en la MCC?

Llegué hasta el kilómetro 8,2. No fue mi decisión parar, ellos me hicieron parar. Había un corte a las 2 horas y yo llegué en 2 horas y 30 minutos. Eran alrededor de las 12 del mediodía. Es la primera vez en mi vida que me han sacado de una carrera por no llegar al tiempo de corte. Además era la sección más dura de la carrera. Honestamente fue un poco decepcionante, porque conquisté la parte más dura y la sección siguiente era una bajada con algunas planicies, que es donde puedo hacerlo realmente bien. Me sentía genial cuando llegué a la cima, me sentía fresco y ellos dijeron “tu día se terminó”. Entonces fue decepcionante, pero también me siento muy motivado para volver el próximo año y demostrar lo que puedo hacer. Aprendí mucho y en general fue una buena experiencia.

Zachary Friedley en UTMB

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¿Es la carrera más dura en la que has corrido?

Honestamente, no. He participado en muchas carreras que demandaban un esfuerzo físico de 10 a 12 horas. Y aquí solo estuve 2 horas. Siento que si esta carrera se hubiera llevado a cabo con las reglas estadounidenses hubiera continuado corriendo. Nadie me hubiera detenido. Nunca he perseguido un corte tan temprano, eso fue algo nuevo para mí. Honestamente sentía que podía continuar. La subida era bastante dura, pero he hecho cosas así antes.

Lo que sí fue una experiencia diferente fue la hierba y el sendero en el que íbamos. Estaba como embarrado después de 1500 personas que pasaron antes de mí. Entonces ese era un terreno nuevo que nunca había experimentado. Pero esa es una de las cosas por las que empecé a correr. Para resolver situaciones que no planeas. Y esta era una de ellas. Entonces diría que esta no fue la carrera más dura de mi vida pero sí la que tiene más reglas.

¿Cómo te preparaste para venir a UTMB?

Tuve que conseguir una prótesis nueva, lo cual no era parte del plan. A fines de junio fui a Chicago y pasé allí dos semanas. Hicimos algo completamente diferente de lo que siempre había usado. Luego fui a las montañas en Montana y entrené por algunas semanas allí para poder sincronizar mi cuerpo con la nueva prótesis. Básicamente, mi preparación fue aprender el nuevo ajuste de la prótesis y la forma en que se siente mi cuerpo cuando está enganchado a ella. Así pasé la mayor parte de la preparación y luego vine a Europa la primera semana de agosto. No fue como normalmente me prepararía. Generalmente ya tendría mi prótesis y la usaría por meses y meses, pero parte de ser un atleta adaptado es atravesar cosas como esta. Era parte del trato. Pienso que todo salió como estaba previsto y no cambiaría nada.

¿Puedes decirnos cómo funciona tu prótesis?

Yo soy lo que se llama un «corredor sobre la rodilla». Eso significa que no tengo una articulación de la rodilla. No tengo una pantorrilla, un tobillo y un pie. La parte de arriba es básicamente desde la rodilla hasta mi cadera y se llama socket. Esto es todo personalizado. Por eso pasé dos semanas en Chicago, 12 horas al día, 5 días a la semana, preparando esto, dándole forma, probando versiones. Vas a correr y vuelves y dices esto no funciona. Entonces es un camino largo de ir y venir muchas veces hasta obtener el producto final.

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La rodilla es algo que puedes comprar aparte. Y luego el pie es otra cosa, es como un coche. Puedes elegir tu estilo y lo que quieres. Porque hay diferentes necesidades y diferentes tipos de prótesis.

Yo típicamente voy por cosas como esta (se toca la prótesis) que probablemente sea la más dura que hacen. Se necesitaría un tanque para romperla. También es muy buena para larga distancia. Muy gruesa. Espero que no se rompa.

¿Cuánto cuesta una prótesis como la tuya?

Unos 60.000 dólares americanos. Yo diría que el 95% no está cubierto por el seguro médico, debo pagarlo yo. Entonces esto es un privilegio. No todo el mundo puede obtener algo así. Y mi misión es generar conciencia sobre esto. Porque mucha gente no lo sabe. Cuando vas a correr te compras un par de zapatillas por 150 dólares y listo. Si yo quiero correr o alguien más (con una discapacidad) quiere correr tiene que investigar, conseguir el dinero y hacer muchas cosas para obtener el equipo. Es complicado.

Zachary Friedley en la UTMB

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¿Está preparada la UTMB para recibir a atletas adaptados?

Desde mi experiencia, este evento no está preparado para recibir atletas adaptados como yo. Esa es una de las razones por las que estoy aquí corriendo. Hay muchas cosas por mejorar. Falta más conciencia, protocolos y lugares para personas como yo. No hay una división para atletas adaptados, como España por ejemplo que tiene un equipo paralímpico que compite en atletismo y muchos otros deportes. Esos atletas tienen una plataforma donde ir y ganar algo, estar en un podio y tener oportunidades. Las carreras de montaña no tienen nada como eso. Por eso estoy aquí en la UTMB, para generar conciencia sobre esto y con suerte conectar con la gente correcta para ver cómo podemos mejorarlo en el futuro. Yo siempre le recuerdo a la gente que el 15% de la población mundial es discapacitada. Hay muchos atletas adaptados ahí afuera que podrían disfrutar del trail running.

¿Qué tipo de medidas se pueden tomar para hacer el trail running más accesible?

Necesitamos sentarnos con los directores de las carreras y revisar las reglas y los protocolos. Para empezar aquí no se permiten las liebres. ¿Pero qué pasa si alguien es no vidente? Necesita un guía. Básicamente le estás diciendo al mundo que esas personas no pueden venir aquí a correr. Cosas como esa.

Nos tenemos que sentar y pensar cómo el evento puede ser más inclusivo. Obviamente hace falta una división adaptada. Estoy seguro de que si eso existiera vendrían muchos más atletas adaptados. También el corte. Para una persona como yo hacer 8 kilómetros a 1000 metros de altura en 2 horas es un desastre. Pero es lo que es. Y, de nuevo, por eso estoy aquí.

No vine aquí pensando que todo sería perfecto. Llegué sabiendo que habría desafíos y a veces falta de comunicación. Pero está bien mientras podamos tener estas conversaciones y arreglar lo que necesita ser arreglado.

¿Qué carreras son las mejor preparadas para atletas con discapacidad?

Muchos están haciendo un buen trabajo. Yo soy director de carreras en los Estados Unidos y organizo un evento llamado Born to adapt que está específicamente pensado para atletas adaptados. La carrera está diseñada teniendo eso en cuenta. Invitamos a estos atletas y les damos un espacio para que hagan trail running. Tuvimos una persona en silla de ruedas, personas con discapacidad visual, otras con parálisis cerebral, atletas con prótesis, personas que han tenido derrames cerebrales. Hay todo un rango de discapacidades que están consideradas en este evento. Tengo que decir también que la persona que me ayuda a organizar este evento se llama Luis Escobar. Él tiene un evento llamado Born to run y fue el primero que me introdujo en su comunidad y me dio la oportunidad de competir. Juntos creamos el Born to adapt y queremos llevar esa idea a otros eventos.

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¿Qué objetivos tienes para los próximos meses?

Al volver a casa voy a preparar una clínica de running adaptado en Colorado. Luego voy a Ecuador a escalar el Cotopaxi, que es un volcán de 6000 metros de alto. Luego tenemos un encuentro con el equipo de On. Y luego voy a correr el Ultra-Trail Ciudad del Cabo, en Sudáfrica, y tengo una carrera en febrero… bueno mi agenda continúa. Realmente disfruto entrenando y estando en esto todo el tiempo. Mi calendario para el 2023 ya está empezando. Tenemos el Born to adapt que fue la primera vez este año y vamos a hacerlo nuevamente el próximo año. Posiblemente en muchos lugares, no solo uno. Y la lista sigue. 

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